¿Vale la pena inflar las ruedas con nitrógeno? (y 3)

Detalle de la llave de una bombona de nitrógeno líquido

Hoy terminaremos nuestro análisis científico de los argumentos que se suelen esgrimir en favor de inflar las ruedas de nuestro vehículos con nitrógeno puro.

Los bólidos de la Fórmula 1 hinchan sus ruedas de alto rendimiento con nitrógeno. Por algo será.

En tres palabras: no es cierto. Al contrario de lo que se suele argumentar, en competición el uso de nitrógeno no es común ni mucho menos. Por lo contrario, se suele utilizar aire deshumidificado. Los propios representantes de Michelín confirmaron este extremo al ser contactados por los editores de Circula seguro para comunicarles la intención de publicar estos de artículos. Y los de Michelín, algo saben de neumáticos y competición.

El aire deshumidificado se utiliza principalmente por dos motivos: en primer lugar, para cuidar los delicados compuestos utilizados en competición. Fijaos que, aunque se toman la molestia de retirar la humedad, la presencia de oxígeno no les molesta demasiado. Será que no perjudica tanto.

Por otro lado, el comportamiento del vapor de agua (humedad en el aire) es muy alejado del de un gas ideal, lo que dificulta controlar la presión al aumentar la temperatura. Y, recordemos, las ruedas de competición alcanzan temperaturas muy superiores a las habituales en la circulación pública.

El oxígeno es deflagrante, por lo que su presencia puede provocar incendios.

Hombre, no todo iba a ser mentira. Esto es cierto, el oxígeno es un ingrediente indispensable para que se produzca la combustión. Además, la goma del neumático es bastante inflamable.

Pero con la presencia de oxígeno y de un material inflamable no es suficiente. Si fuera suficiente con esto, las ruedas arderían espontáneamente (y la madera,… y cualquier otro material que no sea ignífugo). Hace falta una chispa que inicie la deflagración. En este caso, la única chispa posible es la temperatura que alcance el interior de la rueda.

Ahora bien, la temperatura que alcanzan las ruedas de un coche normal, e incluso las de un vehículo de competición, está lejos de ser suficiente para provocar la auto-ignición del neumático. ¿A caso habéis visto algún vehículo con las ruedas ardiendo simplemente por ir muy rápido? (Excepto el De Lorean de McFly).

El peligro de deflagración de una rueda por contener oxígeno únicamente existirá en ruedas sometidas a condiciones realmente extremas, como por ejemplo en aviones o ferrocarriles sobre neumáticos de goma (¿deberíamos llamarlos gomacarriles?). Este es el único caso en que es realmente justificable la necesidad de usar nitrógeno puro.

El De Lorean de Regreso al Futuro debaja regueros de fuego al viajar en el tiempo

Inflar las ruedas con nitrógeno es muy barato.

Este punto es bastante subjetivo. Buscando por internet, he encontrado la tarifa de un servicio rápido: 3,75€ por rueda. No parece un dineral, pero hay que tener en cuenta que los supuestos beneficios del nitrógeno únicamente persisten si cada vez que se revisa la presión se hace en nitrógeno, por lo que a la larga tendremos que desembolsar unos cuantos euros cada pocos meses.

Eso sí, algunos talleres tienen la decencia bondad de incluir las sucesivas revisiones en el precio inicial. Aunque de esa forma se aseguran que visitemos el taller, en vez de una simple gasolinera, con la posibilidad de que nos tienten con otros servicios.

El nitrógeno en sí es extremadamente barato. De hecho, es un residuo de algunos procesos industriales (por ejemplo, al embotellar oxígeno para uso médico o en submarinismo), por lo que se obtiene de forma gratuita como subproducto. No quiere decir que después la planta embotelladora lo regale, pero sí lo venden extremadamente barato. Es como si a mi me pagaran por mi sudor.

Algunos talleres utilizan máquinas que filtran el nitrógeno directamente del aire utilizando un proceso de ósmosis inversa, por lo que no deben pagar absolutamente nada por la materia primera. Por lo que he visto en internet, estas máquinas cuestan del orden de dos o tres mil euros, por lo que según la tarifa anterior se amortizan al tratar 200 coches (sin contar las ruedas de repuesto).

No podemos terminar esta disquisición sobre el precio del nitrógeno puro sin hacer notar que la alternativa es gratuita. La práctica totalidad de las gasolineras tienen compresores de aire donde cualquier conductor puede detenerse y comprobar la presión de sus neumáticos sin esfuerzo ni gasto alguno.

Conclusiones

A lo largo de estos tres artículos hemos analizado un buen número de argumentos que se suelen escuchar respecto al inflado de las ruedas con nitrógeno. Hemos visto que con el libro de Física en la mano, la mayoría de estos argumentos son falsos, incluso alguno es realmente ridículo. Además, los pocos que sí tienen algún fundamento científico producen un efecto muy pequeño, casi imperceptible.

A partir de aquí, que cada cual saque sus propias conclusiones y gaste su dinero en lo que considere oportuno. En cualquier caso, uses nitrógeno, aire ambiental o humo de tabaco, lo único que te pido es que revises la presión de tus ruedas con regularidad.

En Circula seguro | ¿Vale la pena inflar las ruedas con nitrógeno? (1), (2) y (3)
Foto | Daniel Chanliev, Exfordy

  • s63aut

    Así de memoria, no sé si habéis comentado algo sobre la variación de las cualidades a alta temperatura, respecto del aire normal, ¿a la temperatura de funcionamiento se mantienen idénticas las diferencias entre uno y otro?

    Gracias por tan amplia explicación, le hace sentirse a uno un ignorante en la materia.

  • pepserra

    Sabia explicacion Jaume

    Segun recuerdo, la maxima relacion coste beneficio se obtenia justo de donde procedian los neumaticos rellenos de N.(en los trenes de aterrizaje de los aviones por el riesgo de incendio y elevadas fuerzas a las que se sometia)

  • miguel

    no me extraña que sea Michelin que diga semejantes tonterías. No tienen ni idea de física. Si hubiese sido un producto sacado por ellos otro gallo cantaria.

    • En primer lugar, un poco de respeto. En segundo, el autor de este artículo no es Michelin, sino un doctor en Física. Digo yo que algo del tema sabrá… En tercero, si en vez de soltar un exabrupto eres capaz de desarrollar los puntos en los que no estás de acuerdo, y argumentarlos como es debido, quizá tu comentario sea útil para todos, ¿no crees?

  • Tony

    Excelente Josep Campos. Fue exactamente lo que se me vino a la mente. Si en lugar de faltar al respeto con comentarios exabruptos y rasgándose las vestiduras por lo que dijo el autor del articulo, citaras un sitio o documento o qué se yo! cualquier cosa que nos alimentara a todos y justificara la razon de no estar de acuerdo, pues otra cosa sería.

  • aamaya1969

    ¿Ha alguien se le ha ocurrido decir que el aire que respiramos contiene aproximadamente un 80% de nitrógeno un 20% de oxígeno y el resto es casi todo argón?

  • Guillermo

    Eso es, usando un compresor normal, el 80% es nitrógeno…

    • Espamac

      Si, al autor del artículo en la primera entrega 🙂

  • Axel

    Pues será el sereno, pero a mi las llantas infladas con nitrogeno me duraban mucho mas que las infladas con aire normal, y lo que si note muchas veces es que tenían un poco más de resistencia a los golpes en baches, que aqui en mi ciudad casi ni hay (cd de México), (sarcasmo!).

  • Nylo

    A mí también me surge una duda cuando alguien dice que ha inflado sus neumáticos con nitrógeno. Ese alguien, ¿vació primero sus neumáticos de todo aire que pudieran contener en su interior? O sea, ¿les hizo el vacío? Intuyo que esa debe ser una operación bastante complicada, y que no se hace. Intuyo que no realizan el vaciado previo, y por lo tanto el neumático tendrá una parte de “aire normal”. Nitrógeno sólo será todo lo añadido para superar los 1000 milibares de la presión atmosférica normal que contiene un neumático “desinflado” o sin presión. En un neumático inflado a 2,5 bares, eso significa que el 60% será nitrógeno puro, y el otro 40% aire convencional, pues cuando decimos que está desinflado, en realidad no nos referimos a que no tenga presión, sino a que su presión de dentro es igual a la de fuera.

  • J. Cosme Gzz. Longor

    Con todo respeto, el fabricante de cada vehículo coloca una etiqueta en partes especificas donde entre otras cosas establece la medida del neumático y la presión en frió que debe de traer, obviamente se refiere al uso de aire seco pues espera que cuando el neumático lo necesite incremente su presión cosa que el nitrógeno no lo hace por ser un gas inerte de manera que cuando el neumático lo necesite, la presión no subirá y esto representara a la larga en envejecimiento prematuro. Soy Técnico en Geometría Vehicular con treinta años de servicio a sus ordenes mi trabajo es mi pasión, Saludos.

  • Jorge Gc

    se nota que el autor de este artículo nunca ha utilizado nitrogeno para inflar las ruedas de su vehículo. Yo lo llevo haciendo desde hace unos años, y lo que destacaria es que mientras que antes tenia que estar continuamente vigilando la presión, con nitrogeno ya no recuerdo ni cuando fue la ultima vez que lo miré pero creo que hace mas de 1 año.

  • Si el aire del inflado está suficientemente seco, para un turismo normal y no para un avión, la diferencia entre tener un 80% de N con inflado normal o de un 98% a lo sumo con inflado de N, es una diferencia totalmente irrelevante respecto a muchos otros factores vitales como equilibrado, alineado y paralelizado, amortiguación, correcta distribución del centro de gravedad de las cargas durante la conducción, etc….