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Reformas de importancia (4): Modificación del sistema de escape

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El titular de un vehículo de motor, remolque o semirremolque en el que se haya efectuado una reforma de importancia deberá regularizarla ante el órgano de la Administración competente en materia de industria

El sistema de escape, de nuestro vehículo, es el conjunto de órganos que se encarga de recoger los gases producto de la combustión que se produce en el motor para expulsarlos al exterior, de tal manera, que no perjudiquen ni a las personas ni al medio ambiente. De ahí, sus tres funciones: evacuación de gases, contaminar lo menos posible, tanto acústica como térmicamente y conseguir la mínima contaminación ambiental posible, utilizando catalizadores para reducir el impacto ambiental y realizando una conducción eficiente para hacerla más segura.

Las modificaciones en el sistema de escape tienen como función optimizar el flujo de los gases de escape del motor ya que mientras más fácil sea para el motor evacuar estos gases, mejor funcionará y ofrecerá un mejor rendimiento. Pues bien, dicha modificación o sustitución de las características del sistema de escape en el vehículo, tales como: disposición, volumen total, silenciadores, catalizador y tramo de salida, supone, (salvo que reúnan los requisitos de dos directiva europeas, -que más adelante veremos-) tramitar la reforma de importancia bien a través de Industria o directamente en cualquier Estación ITV para legalizar la situación y poder circular con el vehículo.

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Sonda lambda

En estas últimas semanas hemos ido hablando sobre los mecanismos de los vehículos modernos incorporan para reducir en la medida posible la huella medioambiental que cada automóvil deja en nuestro entorno. Empezamos hablando del catalizador, una cavidad del tubo de escape donde los gases contaminantes reaccionan químicamente para convertirse en otros menos peligrosos.

Para su correcto funcionamiento, el catalizador necesita que el gas resultante de la combustión tenga la composición correcta. En particular, es importante que contenga la cantidad de oxigeno justa y necesaria para que las reacciones químicas sean las necesarias. El factor lambda nos dice precisamente la cantidad de oxígeno en el gas. ¿Pero cómo sabe nuestro vehículo si el factor lambda es el correcto? Pues analizándolo mediante la sonda lambda.

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Factor lambda

Hace diez días hablamos del catalizador, un componente del tubo de escape donde se producen reacciones químicas que convierten los gases contaminantes producidos durante la quema de la gasolina en otros menos peligrosos.

Sin embargo, para que dichas reacciones químicas sean eficientes, es necesario que el gas residual que sale de los cilindros tenga la composición correcta. A tal efecto, los vehículos contienen un sistema que regula automáticamente la riqueza de la mezcla. Si dicho sistema no funciona correctamente, lo más probable es que en la salida de la próxima inspección técnica obligatoria te den una mala noticia acerca del factor lambda.

Empecemos explicando por qué es necesario que la composición del gas sea la esperada para que las reacciones químicas funcionen como se han diseñado.

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El catalizador

No hace demasiados años, todos los que tenían coches a gasolina se vieron obligados a instalar un catalizador para poder utilizar la nueva gasolina sin plomo. Es una especie de caja cuadrada, que va debajo del coche en medio del tubo de escape. Nos dijeron que su utilidad era reducir la contaminación… ¿Pero qué es un catalizador, y cómo funciona?

En general, un catalizador es una substancia que altera la velocidad a la que se producen las reacciones químicas. Puede hacerlas más lentas (en cuyo caso, hablaríamos de un inhibidor), pero lo normal es que utilicemos catalizadores para acelerarlas. De hecho, algunas reacciones son tan lentas que a la práctica no se producirían sin la presencia de un catalizador.

Para entender como funciona todo esto, vamos a hurgar un poco en la estructura de la materia.

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Nada de entrar al centro sin catalizador

Tráfico en la ciudad

Las medidas para *controlar la contaminación en los centros de las ciudades* están al orden del día en el continente europeo, y hace poco conocíamos un nuevo paso dado en este sentido en varias ciudades alemanas: la prohibición de circular por el centro de la ciudad *si el vehículo no dispone de catalizador*. Con esta campaña, ciudades como Berlín, Colonia o Dortmund pretenden adaptarse a las nuevas normas europeas de emisiones contaminantes.

Concretamente, el centro turístico de Berlín, con una superficie de unos 88 kilómetros cuadrados, pasará a ser la *mayor zona medioambiental del mundo donde no se podrá circular con coches potencialmente contaminantes*. La manera de controlarlo: mediante unas etiquetas de colores, en función del código de emisiones del vehículo, que se colocarán en el parabrisas delantero.
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